Mejorar la productividad ganadera aumentando la biodiversidad en las pasturas

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Muchos agricultores asocian la biodiversidad de los pasturas con menores rendimientos y pérdidas financieras.

«La biodiversidad a menudo se considera no rentable, pero demostramos que, de hecho, puede dar sus frutos», dijo Nina Buchmann, profesora de Ciencias de los pastizales en ETH Zurich.

En un estudio interdisciplinario en la interfaz de las ciencias agrícolas, la ecología y la economía, Buchmann y sus colegas pudieron cuantificar el valor económico agregado de la biodiversidad basado en un experimento de pasturas que examinó diferentes densidades de cultivo. Su artículo acaba de ser publicado en la revista Nature Communications.

Creando mayores ingresos

«Nuestro trabajo muestra que la biodiversidad es un factor de producción económicamente relevante», dijo Robert Finger, profesor de Economía y Política Agrícola en ETH Zurich. Si 16 especies de plantas diferentes crecen en un campo en lugar de solo una, la calidad del forraje sigue siendo más o menos la misma, pero el rendimiento es mayor, lo que se correlaciona directamente con los ingresos que se pueden obtener de las ventas de leche.

«El aumento resultante en los ingresos en nuestro estudio es comparable a la diferencia de rendimiento entre tierras de cultivo extensivo e intensivo», dice Sergei Schaub, autor principal del estudio y estudiante de doctorado en los grupos de Finger y Buchmann.

Suiza tiene las llamadas áreas de compensación ecológica, es decir, praderas en las cuales los agricultores prestan especial atención a la promoción de la biodiversidad. Sin embargo, estas áreas a menudo tienen suelos pobres y los rendimientos que producen no se pueden comparar con las pasturas de alta calidad. Afortunadamente, los investigadores pudieron utilizar datos del Experimento Jena a largo plazo, que, entre otras cuestiones, comparó diferentes prácticas agrícolas en el mismo sitio.

«Nuestros resultados muestran que la biodiversidad tiene un efecto económico positivo en todas las áreas, independientemente de si los agricultores cortan y fertilizan cuatro veces al año o solo una vez», dice Schaub. Sin embargo, cuanto más intensamente se cultiva la tierra, más difícil resulta mantener un alto nivel de biodiversidad, porque solo unas pocas especies de plantas pueden resistir la fertilización y el corte frecuente, señala.

Finger agrega que los agricultores suizos aprovechan más este efecto económico que sus contrapartes en otros países. En términos generales, la biodiversidad en las áreas utilizadas para la producción de forraje en Suiza ya es relativamente rica en biodiversidad porque las mezclas de semillas se adaptan a las condiciones locales, explica.

Biodiversidad como seguro de riesgo

Los investigadores no esperaban que sus resultados fueran tan concluyentes. Y hay otro aspecto económico que ni siquiera consideraron: «La biodiversidad también es un tipo de seguro de riesgo», dice Buchmann. Explica que las praderas están en mejores condiciones para hacer frente a eventos extremos, como sequías o inundaciones, porque las diferentes especies de plantas reaccionan de manera diferente a tales influencias ambientales, lo que compensa parcialmente las pérdidas derivadas. «Esto significa que los rendimientos se vuelven más estables con el tiempo», dice Buchmann, como lo demostró el equipo de investigación en otros estudios recientes.

Los investigadores creen que sus resultados son una clara indicación de que vale la pena que los agricultores aumenten la diversidad de plantas que crecen en sus tierras. «Preservar o restaurar diversas especies puede ser una situación beneficiosa para todos», señalan los investigadores al final de su artículo. No solo porque esto aumenta los rendimientos de los productores y los ingresos operativos, sino también porque mejora y promueve servicios ecosistémicos importantes como la polinización o la calidad del agua.

 
 
 
 
 

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