Importante avance pone a los químicos renovables más cerca de ser una realidad

Investigadores belgas encontraron una forma economica y sostenible de descomponer la lignina para producir químicos con múltiples aplicaciones en la industria.

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A medida que los científicos continúan encontrando evidencia sobre el calentamiento global, también trabajan para encontrar formas de reducir la cantidad de carbono emitido a la atmósfera.

Uno de los enfoques más prometedores es el reemplazo de materiales fósiles en las refinerías por biomasa vegetal. Los primeros avances en este modelo consistieron en la quema directa de madera y otros productos vegetales en lugar de productos petroquímicos para producir calor. Pero los científicos prefieren producir los productos químicos deseados directamente de plantas como los árboles.

Lamentablemente, los avances vienen lentos. Principalmente, debido a la dificultad de descomponer la lignina presente en la madera para poner a disposición otros materiales.

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La lignina es uno de los componentes principales de las paredes celulares de las plantas: constituye hasta el 20 o 30 por ciento de la madera, dependiendo del tipo de árbol. Los químicos trabajan para encontrar un método para descomponerla a través de un proceso que no sea perjudicial para el medio ambiente.

En un nuevo esfuerzo, químicos Bélgica han desarrollado un proceso para descomponer la lignina, permitiendo la producción de fenol, propileno y etileno a partir de abedules.

El trabajo consistió en procesar madera de abedul en varias etapas. En el primera, la madera se redujo a astillas y luego se mezcló con hidrógeno a presión y metanol, utilizando rutenio como catalizador. Esto dio como resultado la producción de pulpa y varios tipos de oligómeros y monómeros de lignina

Los oligómeros se procesaron aplicando un catalizador de níquel para eliminar grupos metoxi, lo que resulta en la producción de propilfenoles, etilfenoles y metano. La etapa final implicó la aplicación de vapor y un catalizador de zeolita; que dio como resultado la producción de fenol, propileno y etileno.

Los fenoles encuentran enormes aplicaciones en la industria química, farmacéutica y clínica, como fungicidas, bactericidas, antisépticos y desinfectantes. También se emplean en para producir agroquímicos y resinas epoxi.

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El propileno es el insumo básico para elaborar polipreno (PP), un material termoplástico empleado en una amplia variedad de aplicaciones incluyendo embalajes, textiles, papelería, envases, equipos de laboratorios, etc.

El etileno es un gas empleado para la producción de polímeros, como el polietileno y PVC. También para materiales utilizados en autopartes y en construcción por su alta resistencia a temperaturas y flexibilidad. También tiene propiedades para emplearse como anéstesico y como gas industrial en industrias alimenticias, como por ejemplo, para acelerar el proceso de maduración de las frutas y verduras. Tambiés se usa

Una vez que los investigadores probaron el proceso, lo modelaron en un simulador, y comprobaron que podría llevarse a escala en forma económicamente viable, minimizando la huella ambiental.

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