Universidad de EEUU se apoya en el biodiesel para conseguir la neutralidad en carbono

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Una semana antes de que el campus de la Universidad de Cornell, en Ithaca, Nueva York, cerrara debido a la pandemia de COVID-19, un grupo de estudiantes de ingeniería convirtieron un tractor diesel en una máquina agrícola limpia y verde.

En lugar de emitir el notorio y nocivo humo negro característico del combustible diesel, ahora el tractor libera un humo de color mucho más claro con un olor que recuerda más a las papas fritas que a los implementos agrícolas. Eso es gracias a su combustible de biodiesel a base de soja, con el que el tractor actualizado ayuda a la universidad a dar un paso más hacia su objetivo de neutralidad de carbono para 2035.

«Un campus neutral en carbono es una visión inspiradora», dijo H. Oliver Gao, profesor de ingeniería y director del Centro de Transporte, Medio Ambiente y Salud Comunitaria de Cornell, que ayudó a crear el proyecto. «Esta fue una buena oportunidad para involucrar a los estudiantes de ingeniería a obtener experiencia práctica en un proyecto del Laboratorio de Vida Cornell».

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El Laboratorio de Vida Cornell es un proyecto para crear un campus sostenible, que parte de la idea de que el campus y la comunidad universitaria son un espacios para la mejora de la sostenibilidad y la investigación aplicada. Se imagina al campus como una «puerta giratoria» entre la investigación, el aula y los ecosistemas del campus. Los espacios verdes, sus edificios, energía, agua, desechos, terrenos, personas y tránsito, son sistemas para la exploración y demostración de nuevas soluciones cuando se utilizan como un laboratorio vivo para la sostenibilidad.

Jared Hibshman ’19 ayudó a establecer el proyecto el año pasado. Los miembros del grupo Ingenieros para un Mundo Sostenible, Gregory Brumberg ’21, Lawrence Li ’21, Sophia Openshaw ’23, Sai Mallipedhi ’21 e Ian Starnes ’20, invirtieron su primer fin de semana de marzo convirtiendo el tractor John Deere 6715, modelo 2005 de la Farm Service Shop, operada por el Colegio de Agricultura y Ciencias de la Vida de Cornell y la Estación Experimental Agrícola Ithaca de Cornell, para poder utilizar biocombustible. El tractor se utiliza en la operación de compostaje de la universidad y para el apoyo a la investigación agrícola.

El tanque de biodiesel y su kit de cambio de combustible, llamado Vector System, fue desarrollado por Optimus Technologies, una startup de Pittsburgh que fabrica sistemas de conversión a biodiesel para camiones de servicio mediano y pesado. Esta fue la primera vez que el kit se utilizó para la conversión de un tractor. Jonathan Ewing, gerente de ingeniería de Optimus, se unió a los estudiantes para supervisar la instalación del sistema.

El combustible biodiesel puede gelificarse o solidificarse en climas fríos, pero el Sistema Vector está diseñado para reducir el problema. El motor arranca con diesel tradicional y, a medida que se calienta, el calor se entrega a través del sistema de refrigeración a un tanque separado donde se almacena el biodiesel. El motor cambiará automáticamente de diesel a biodiesel una vez que este combustible renovable alcance una temperatura específica.

El sistema Vector se atornilla al área del motor, lo que reduce los costos de modificación y permite que el tractor funcione con nuevos combustibles limpios a medida que estén disponibles.

Debido a que el tractor utiliza un biodiesel a base de soja, dijo Ewing, hay una reducción del 60% al 70% en las emisiones de partículas con la misma eficiencia energética que el diesel. El uso de biodiesel puede reducir hasta un 80% las emisiones de carbono a la atmósfera, dijo.

El proyecto comenzó hace tres años con un correo electrónico de John Swanson, egresado de la universidad, a Lance Collins, decano de la Facultad de Ingeniería. Swanson sugirió que un paso fundamental hacia un campus neutral en carbono sería convertir los vehículos diesel a que funcionan con biodiesel.

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Collins contactó a Gao, quien consultó a Francis Vanek, profesor titular de ingeniería civil y ambiental y asesor académico de Engineers for a Sustainable World. El proyecto tardó aproximadamente dos años en planificarse y dos semestres en ejecutarse. Swanson financió el proyecto; Optimus aportó el sistema.

«La instalación del sistema proporcionó una valiosa oportunidad para ejecutar un proyecto y la experiencia crítica de llevarlo a buen término», dijo Brumberg. Los estudiantes esperan realizar pruebas de emisiones cuando el campus vuelva a abrir.

«Para la universidad, el año 2035 no está muy lejos», dijo Gao. «Estamos comprometiendo y capacitando a nuestros estudiantes hoy para que puedan contribuir ahora al futuro neutral de carbono de Cornell».

 
 
 
 
 

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