Unilever utilizará tecnología de geolocalización para rastrear el origen del aceite de palma

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Unilever planea incorporar una nueva tecnología de geolocalización para hacer que sus cadenas de suministro de aceite de palma sean más transparentes y de esta forma poner fin al problema de trazabilidad «desde la granja a la mesa» que viene afectado a la industria desde hace décadas.

La compañía de origen Británica-Holandesa y dueña de marcas como la mayonesa Hellmann’s y el jabón Dove utilizará datos de geolocalización de teléfonos móviles para rastrear el aceite de palma que se mueve a través de miles de actores en las cadenas de suministro y lograr la elusiva trazabilidad de la «primera-milla».

Después de una prueba piloto en Indonesia, Unilever está ampliando este enfoque para cubrir todas las instalaciones de producción de palma en el sudeste asiático, incluidas granjas, plantas de extracción de aceite y plantas de procesamiento, y está investigando si la tecnología se puede aplicar a otras regiones.

«Con una imagen más clara, es más fácil estimar el riesgo de problemas, como la deforestación», dice Marc Engel, director de cadena de suministro de Unilever. «Queremos ser los primeros en saberlo y los primeros en actuar».

Transparencia

La tecnología es otro paso para hacer que la controvertida industria de la planta sea más transparente, ya que los productores enfrentan una presión cada vez mayor sobre la producción del aceite que se usa en todo, desde chocolate hasta lápiz labial y champú. La rápida expansión de las plantaciones en las últimas décadas, impulsada por la creciente demanda de un aceite comestible barato y versátil, se ha relacionado con la quema de selvas tropicales, la destrucción de la vida silvestre y los conflictos territoriales con las comunidades locales.

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Las preocupaciones ambientales han estimulado la adopción de aceite de palma sostenible, pero las complejas cadenas de suministro que comienzan con propiedades que abarcan millones de hectáreas dificultan que la industria sea completamente trazable. Es más, la credibilidad del aceite de palma certificado como sostenible, como la de la Mesa Redonda sobre Aceite de Palma Sostenible, ha sido cuestionada por grupos ambientalistas, que dicen que las malas prácticas todavía ocurren, aunque ocultas al público.

El aceite de palma es una de las materias primas más importantes de los productos de Unilever. El gigante de bienes de consumo compra anualmente alrededor de 1 millón de toneladas de aceite de palma, aceite de pepa de palma y derivados para su uso en productos como helados, cosméticos y jabones, lo que lo convierte en uno de los mayores compradores mundiales de este producto. Su objetivo es hacer que todas sus cadenas de suministro estén libres de deforestación para 2023.

Primera milla

Supervisar el suministro de aceite de palma en la «primera milla» desde las plantaciones hasta las plantas de extracción de aceite es un «desafío particularmente único para el abastecimiento sostenible», dijo Engel. “Cultivos como el fruto del aceite de palma o la soja se pueden cosechar en lotes de diferentes áreas pertenecientes a diferentes agricultores y mezclarse con materia prima de otras fincas o plantaciones varias veces antes de llegar al molino”, dijo.

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Orbital Insight, una empresa de Big Data con sede en California que ofrece visibilidad individual a las cadenas de suministro de palma de Unilever, utiliza datos de geolocalización, satélites y drones para rastrear lo que sucede en el planeta. Orbital utilizará una combinación de tecnologías geográficas, datos móviles anónimos e imágenes satelitales para monitorear el movimiento de los camiones y sus despachos, e identificar cualquier deforestación que haya tenido lugar en el pasado o recientemente en los fincas de los proveedores. Por ejemplo, podrá rastrear si se arrasó una selva virgen para plantar palma aceitera o para construir carreteras y edificios.

«Esta es la primera vez que tratamos con aceite de palma de esta manera, y es la primera vez que usamos datos de teléfonos celulares para descubrir la estructura de la cadena de suministro», dijo James Crawford, fundador y director ejecutivo de Orbital, en una entrevista. “Estamos analizando lo que realmente sucede todos los días en el suelo y rastreando los materiales hasta la primera milla: qué granjas están vinculadas a qué unidades de extracción de aceite, qué unidades de extracción de aceite están vinculados a qué plantas procesadoras y qué plantas procesadoras están vinculadas a qué almacenes».

Consumidores

Son los consumidores los que están impulsando a los fabricantes a buscar una mejor visibilidad del origen de las materias primas, especialmente si se trata de productos básicos asociados con prácticas agrícolas que no son sostenibles, dijo Crawford.

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“Todas estas empresas están siendo impulsadas por sus clientes finales que compran en las tiendas de comestibles en función de la capacidad de estos diferentes productos para ser certificados como desarrollados de manera sostenible”, dijo. Después de desarrollar la técnica de rastreo para la palma, Orbital ya está recibiendo un interés que va desde fabricantes de chocolate hasta fabricantes de muebles que intentan comprender de dónde provienen sus productos y si el coronavirus está causando interrupciones en el suministro.

“Una forma de garantizar que los productos que las personas eligen comprar sean sostenibles es volverse más transparentes, y eso es algo que todos quieren ver, incluidos los consumidores y los inversores”, dijo Engel. Además de la palma, Unilever está ejecutando una prueba piloto en plantas de crushing de soja en Brasil y está investigando cómo se puede aplicar la tecnología a otras materias primas como el cacao y la fibra de madera.

Orbital ha recibido financiación en el pasado de Bloomberg Beta, la unidad de capital de riesgo de Bloomberg.

 
 
 
 
 

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