Crisis de bioetanol: un cuello de botella impensado en la distribución de las vacunas del Covid-19 en EEUU

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La restricción a la circulación impuesta para contener el avance del Coronavirus ha causado una estrepitosa caída en la demanda de combustibles que se trasladó al bioetanol, que es utilizado para cortar las naftas en los programas de descarbonización del transporte.

Por la menor oferta de biocombustibles, las industrias de EEUU. han tenido que lidiar con una problemática escasez de dióxido de carbono. De mayo a julio, cerveceros y productores de gaseosas en todo el país sufrieron por la falta de abastecimiento normal de esta fuente de materia prima indispensable.

Pero a medida que el verano se acerca al otoño, la falta de CO2 podría causar una escasez aún más problemática: la escasez de hielo seco. Un insumo clave para la medicina.

A principios de septiembre, el New York Times informó que el Centro para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) estima que al menos dos de las vacunas candidatas para el Covid-19 requerirán hielo seco, la forma sólida de dióxido de carbono, para el transporte. Para despachar esas vacunas, los distribuidores deberán asegurarse el abastecimiento suficiente de gas CO2.

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El hielo seco es una herramienta de refrigeración ideal para alimentos y suministros médicos: a la presión del aire ambiente, tiene una temperatura de -79 ° C. Su producción se logra sometiendo el gas purificado a una tremenda presión.

Sin embargo, es difícil conseguir grandes cantidades de dióxido de carbono puro. Es en gran parte un subproducto de industrias químicas como la del amoníaco, el óxido de etileno y sobre todo de la industria de bioetanol. Las plantas que fabrican el combustible renovable capturan su exceso de dióxido de carbono y lo venden para su uso en otras industrias.

En marzo, la demanda de bioetanol se desplomó por la pandemia. Reuters informó en abril que 34 de las 45 plantas de etanol en los Estados Unidos que venden CO2 a otras industrias habían cerrado por completo o reducido sustancialmente su producción.

«De repente, la gente dejó de conducir, luego no hubo demanda de gasolina, por lo que no hubo demanda de etanol, entonces el CO2 comenzó a escasear», dijo Rich Gottwald, director ejecutivo de Compressed Gas Association, una empresa que suministra varios tipos de gases industriales a diversas empresas. En EEUU., la mayor parte de la gasolina fósil que se utiliza en los automóviles contiene aproximadamente un 10% de bioetanol, como lo exige la ley.

En abril y mayo, la escasez de CO2 significó que la industria de alimentos y bebidas tuvo que adaptar las tácticas de refrigeración tomando medidas como sustituir con nitrógeno el hielo seco, una solución técnicamente desafiante, debido al punto de congelación aún más bajo del nitrógeno. Algunas empresas incurrieron en costos más altos al traer CO2 desde más lejos.

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La mayoría de las regiones se han recuperado a medida que más personas salieron a la carretera durante el verano boreal, aunque todavía parece haber escasez en la parte noreste del país. En el área de Boston, donde varias empresas de biotecnología y desarrolladores de vacunas tienen laboratorios, los proveedores locales de hielo seco aún no obtienen todo el dióxido de carbono que solicitan. El 9 de septiembre, el Instituto de Tecnología de Massachusetts informó una escasez continua.

A pesar de la solicitud de los CDC a los estados de tener planes de distribución de vacunas para fines de octubre, la vacuna aún no estará lista para su distribución a gran escala en ese momento. Pero la fecha límite es una oportunidad para identificar y abordar todos los cuellos de botella de la cadena de suministro que podrían interrumpir una implementación a nivel nacional. Ambas vacunas identificadas como las de mayor posibilidades requerirían hielo seco para mantener estables las inyecciones; un portavoz de Pfizer, una de las compañías farmacéuticas en ensayos clínicos de última etapa para su vacuna, confirmó a Quartz que sus transportistas térmicos personalizados usarán hielo seco para mantener su vacuna candidata a -70 ° C.

Gottwald dijo que confía en que satisfacer estas necesidades de dióxido de carbono no será un problema cuando las vacunas estén listas, incluso con algunas escaseces irregulares de dióxido de carbono que aún se están rectificando desde los primeros días de la pandemia. “Nuestros miembros se asegurarán de que la producción y el almacenamiento de vacunas sean una prioridad”, dice. Si lo hacen, es bastante fácil: una vez que el suministro de CO2 se recupere, no se necesita mucho tiempo para producir hielo seco.

 
 
 
 
 

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