InEnTec, la startup que convierte a bajo costo todo tipo de residuos en químicos y combustibles renovables

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Cualquiera que haya estado alguna vez frente a un cubo de basura conoce el problema: es difícil determinar qué se puede reciclar. Imaginemos el típico paquete de papas fritas. Está formado por una película de plástico, contiene metal, tinta y restos de comida; es muy complicado. El reciclaje actual no maneja bien la complejidad, por lo que la bolsa de snacks finalmente acaba en vertedero.

Los vertederos ocupan espacio, pero tienen un problema mucho más serio. Liberan metano y otros gases de efecto invernadero.

R. Cohn, científico investigador de la Iniciativa Energética del MIT (MITEI), dijo que «Aproximadamente 130 millones de toneladas de desechos por año van a los vertederos en EEUU., y producen al menos 130 millones de toneladas de emisiones equivalentes de CO2». Lo más grave es que la mayoría de estas emisiones vienen en forma de metano, un un gas que es mucho peor para el clima que el dióxido de carbono (CO2), agrega Cohn.

Para Cohn, trabajar en el estudio MITEI dejó en claro que había llegado el momento de que InEnTec, una empresa de la que es cofundador, expandiera su negocio. InEnTec, que surgió del MIT en 1995, utiliza un proceso llamado gasificación por plasma para convertir cualquier tipo de basura, incluso biológica, radiactiva y otros desechos peligrosos, en valiosos productos químicos y combustibles limpios. De hecho, el nombre original de la compañía es Integrated Environmental Technologies (Tecnologías Ambientales Integradas).

Sin embargo, el proceso es más costoso que tirar la basura en un vertedero, y las consideraciones sobre el cambio climático no fueron un factor importante de inversión hace 25 años. “A principios de los 90, el calentamiento global era más una búsqueda académica”, dice el presidente, director ejecutivo y cofundador de InEnTec, Jeffrey E. Surma, y ​​agrega que mucha gente en aquel momento ni siquiera creía en el fenómeno.

Como resultado, durante muchos años la compañía se concentró en brindar servicios especializados a industrias pesadas y gobiernos con graves problemas de residuos tóxicos. Ahora, sin embargo, Surma dice que la compañía se está expandiendo con proyectos que incluyen el reciclaje de plásticos y la producción distribuida de hidrógeno combustible a bajo costo, utilizando versiones avanzadas de sus tecnologías centrales para mantener los residuos fuera de los vertederos y evitar la emisión de gases de efecto invernadero.

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“La gente de hoy entiende que la descarbonización de nuestro sistema energético e industrial tiene que ocurrir”, afirma Surma. Desviar una tonelada de residuos sólidos urbanos de los rellenos sanitarios equivale, «como mínimo», a evitar que una tonelada de CO2 llegue a la atmósfera, señala. «Es muy significativo».

La historia de InEnTec comienza en el MIT Plasma Science and Fusion Center (PSFC) a principios de la década de 1990. Cohn, quien entonces era jefe de la División de Tecnología de Plasma en el PSFC, quería identificar nuevas formas de utilizar las tecnologías que se están desarrollando para la fusión nuclear. “La fusión es a muy largo plazo, así que me preguntaba si podríamos encontrar algo que fuera útil para el beneficio social a más corto plazo”, dice. «Decidimos estudiar una aplicación medioambiental».

Se asoció con Surma, que estaba trabajando en la limpieza de desechos nucleares en el Laboratorio Nacional del Noroeste del Pacífico (PNNL), y obtuvieron fondos del Departamento de Energía de EEUU. para construir y operar una instalación de horno de tratamiento de desechos experimental en el MIT usando plasma, un gas ionizado. El plasma está en el centro de la investigación de la fusión, que tiene como objetivo replicar los poderes del sol, que es esencialmente una bola de plasma, para producir energía. El MIT proporcionó el espacio crítico a gran escala y el apoyo a las instalaciones para construir el horno de plasma.

Una vez finalizado el proyecto del MIT, Cohn y Surma se unieron a un ingeniero de General Electric, Charles H. Titus, para combinar la tecnología de plasma con un fusor de calentamiento por joules, un dispositivo que Surma había estado desarrollando para atrapar residuos peligrosos en vidrio fundido. Solicitaron patentes, y con la ayuda comercial de un cuarto cofundador, Larry Dinkin, nació InEnTec; que se estableció en un predio en Richland, Washington, cerca de PNNL.

La tecnología de InEnTec, que el equipo desarrolló y probó durante años antes de abrir la primera planta de producción a escala comercial en 2008, “permite que los residuos ingresen en una cámara y estén expuestos a temperaturas extremas a través de un rayo controlado a más de 10.000 °C”, explica Surma. «Cuando el material de desecho ingresa a esa zona, se descompone en sus elementos».

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Dependiendo del tamaño de la unidad, los procesadores de InEnTec pueden manejar de 25 a 150 toneladas de desechos al día, que de otro modo podrían ser depositados en vertederos o incluso incinerados, señala Cohn. Por ejemplo, en un proyecto que se está llevando a cabo en California, la empresa producirá etanol utilizando residuos de biomasa agrícola que normalmente se habrían quemado y, por lo tanto, habrían generado CO2 y contribuido a la contaminación global que tanto daño causa en Central Valley.

Apoyando la economía del hidrógeno

A diferencia de la incineración, que libera contaminantes al aire, el proceso de InEnTec atrapa elementos peligrosos en el vidrio fundido mientras produce una materia prima útil llamada gas de síntesis, o «syn gas», que puede transformarse en combustibles como etanol, metanol e hidrógeno. “Es un proceso extremadamente limpio”, dice Surma.

El hidrógeno es un producto clave para InEnTec, que espera producir hidrógeno de calidad para celdas de combustible de bajo costo, trabajo que podría respaldar el uso ampliado de vehículos eléctricos impulsados ​​por estos dispositivos. “Vemos esto como una gran oportunidad”, dice Surma.

Si bien el 99 por ciento del hidrógeno actual se produce a partir de combustibles fósiles, InEnTec puede generar hidrógeno a partir de cualquier producto de desecho. Y sus plantas tienen una huella pequeña, por lo general requieren entre un 2.000 metros cuadrados a 8.000 metros cuadrados, lo que permite que se produzca hidrógeno en casi cualquier lugar. “Está reduciendo la distancia que los desechos tienen que viajar y convirtiéndolos en un combustible virtualmente sin carbono”, agrega Surma, explicando que el proceso de InEnTec en sí mismo no produce emisiones directas.

InEnTec ya ha construido una planta en el estado de Oregon que producirá hidrógeno apto para celdas de combustible para el mercado del noroeste a partir de material de desecho y biomasa. La planta tiene el potencial de producir 1.500 kilogramos de hidrógeno al día, aproximadamente lo suficiente para alimentar 2.500 automóviles para realizar un viaje diario promedio.

“Podemos generar hidrógeno a muy bajo costo, que es lo que se necesita para competir con la gasolina”, dice Surma.

Reciclaje de plastico

Otra iniciativa de InEnTec apunta al reciclaje de plásticos, que se enfrenta al tipo de complejidad ilustrada por el paquete de snacks. Los diferentes grados de plástico tienen diferentes composiciones químicas y no pueden simplemente fundirse juntos para hacer plástico nuevo, razón por la cual menos del 10 por ciento de los residuos plásticos en Estados Unidos se recicla, dice Cohn.

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InEnTec resuelve este problema con lo que llama «reciclaje molecular». “Nos hemos asociado con empresas químicas que persiguen la circularidad del plástico, fabricando nuevos plásticos a partir de plásticos viejos, porque nuestra tecnología nos permite volver a las moléculas, la forma virgen de los plásticos”, explica Surma.

Recientemente, InEnTec se asoció con una importante empresa de trituración de automóviles para procesar sus residuos plásticos. “Podemos reciclar los materiales de nuevo en moléculas que pueden ser materia prima para nuevos tableros, asientos, etcétera”, dice Surma, señalando que el 40-45 por ciento del material en los residuos generados por el reciclaje de vehículos en la actualidad es plástico. «Creemos que esta será una parte muy importante de nuestro negocio en el futuro».

La tecnología de InEnTec también se está utilizando para reciclar plástico para la limpieza ambiental. En particular, se está desplegando una pequeña unidad en un barco para procesar plásticos oceánicos. Ese proyecto probablemente requerirá subsidios, admite Surma, ya que el modelo comercial de InEnTec depende de los pagos por eliminación de desechos. Sin embargo, ilustra la gama de proyectos que InEnTec puede abordar, y muestra que, tanto en grandes como en pequeñas formas, InEnTec mantiene los residuos fuera de los vertederos.

“Inicialmente nos esforzamos mucho en los desechos médicos y peligrosos porque obtuvimos más dinero para deshacernos de ellos”, dice Cohn, pero enfatiza que el equipo siempre ha tenido ambiciones más amplias. “Estamos llegando al punto de conseguir más clientes que creen que un producto ambientalmente superior tiene más valor. Ha llevado mucho tiempo llegar a este punto «.

 
 
 
 
 

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