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Los fabricantes de materiales chinos planean aumentar drásticamente su producción de plásticos biodegradables elaborados a partir de recursos vegetales en respuesta a la medida del gobierno de prohibir las bolsas plásticas de un solo uso en la mayoría de las grandes ciudades.

Tan sola la empresa china, BBCA Group, tiene como objetivo aumentar su capacidad de producción en una cifra que supera con creces la demanda global. La magnitud del plan atestigua el tamaño del problema de los desechos plásticos de China. Pero también suscita preocupaciones entre los competidores sobre un posible exceso de suministro como el que se vio en las células solares y los aerogeneradores, dijo el medio Nikkei Asia, citando también palabras del presidente de BBCA, Li Rongjie, quien dijo que «Queremos mostrar nuestra respuesta a la contaminación blanca», utilizando el término acuñado para los residuos plásticos.

La empresa es uno de los proveedor de ácido láctico utilizados en aditivos alimentarios. En agosto pasado puso en marcha una planta capaz de producir 50.000 toneladas del biopolímero acido poliláctico (PLA) al año. Unos meses más tarde, en diciembre, anunció la instalación de otra planta con la que el grupo planea alcanzar las 700.000 toneladas al año de PLA para 2023.

Ese mismo año, el mercado mundial de PLA crecerá a 370.000 toneladas, según el Instituto de Investigación Fuji Chimera en Tokio, frente a menos de 200.000 toneladas registradas en 2019.

El PLA es un compuesto biodegradable derivado del maíz y otras plantas que contienen almidón. Tiene una amplia gama de usos que incluyen máscaras de tela no tejida, ropa y sorbetes para beber. Casi otras 10 empresas chinas además de BBCA tienen planes de aumentar su capacidad de PLA, según muestra una encuesta de julio de Huaan Securities de China.

Una actividad similar se puede ver en otros plásticos biodegradables, destaca Nikkei. Huaan dijo que alrededor de 15 empresas planean aumentar la producción de tereftalato de adipato de polibutileno, un compuesto a base de petróleo biodegradable y compostable al 90%, también conocido como PBAT.

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Los principales productores chinos planean aumentar la producción anual de PBAT y succinato de polibutileno (PBS) en un total de 1,24 millones de toneladas, según entrevistas realizadas por HighChem, socio de la BBCA, con sede en Tokio. Esto es 4,8 veces su capacidad en junio de 2020.

Esta tendencia se remonta a enero del año pasado, cuando la Comisión Nacional de Desarrollo y Reforma, el principal órgano de planificación económica de China, anunció una política para limitar el uso de plástico no biodegradable.

En China, el 40% de los plásticos usados terminan en vertederos o como basura. Se estima que el país representa una cuarta parte de los desechos plásticos mundiales que contaminan los océanos.

Los consumidores chinos se han quejado firmemente de la inadecuada gestión de los desechos plásticos, hasta el punto de que tanto el Estado como el Partido Comunista se vieron obligados a responder. El proyecto de plan quinquenal presentado por el partido en noviembre, que establece objetivos económicos y políticos clave hasta 2025, incluía una disposición para «fortalecer la gobernanza de la contaminación blanca».

La acumulación de producción de plástico biodegradable también se alinea con los objetivos de los gobiernos locales. La ciudad de Bengbu, donde BBCA tiene su sede, y la provincia circundante de Anhui están proporcionando subsidios financieros e incentivos fiscales a la empresa, y también ayudando con las reuniones de negocios de PLA.

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HighChem, una empresa de comercio de materiales, ve un gran potencial para PBAT y recientemente firmó un contrato con un fabricante chino separado para importar y vender films para uso agrícola. Si la producción de plástico biodegradable sigue creciendo en China, «el costo de uso en productos ambientales disminuirá», dijo el presidente de HighChem, Ushio Taka.

La demanda actual de plástico no biodegradable de China para usos tales como bolsas se estima en millones de toneladas. El cambio de política del gobierno podría estimular un cambio hacia los plásticos que se descomponen naturalmente, lo que expandiría aún más el mercado. En ese escenario, un exceso de suministro no se produciría inmediatamente.

Pero cuando Beijing renuncia a esos decretos, los gobiernos locales suelen colgar incentivos para aumentar la producción, y las empresas responden al llamado en previsión de subsidios y beneficios. Este fue el patrón visto anteriormente con células solares, equipos de energía eólica y LCD. El aumento de la producción no tiene en cuenta la rentabilidad, lo que resulta en excesos de suministros y caídas de precios globales.

En Japón, el gobierno y los fabricantes de productos químicos no son tan activos en los plásticos biodegradables como sus pares chinos, sino que se enfocan en los plásticos de biomasa. Estos están hechos de material vegetal no biodegradable que se puede incinerar para obtener energía. El objetivo es producir 2 millones de toneladas de todos los bioplásticos al año para 2030.

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Pero la capacidad de los proveedores japoneses para alcanzar este objetivo sigue siendo limitada. Mitsubishi Chemical cuenta con una capacidad de sólo 20.000 toneladas de plásticos biodegradables al año a través de su joint venture tailandés PTT. Otro proveedor, Kaneka, cuenta sólo 5.000 toneladas de capacidad anual.

Hay planes para aumentar la capacidad, pero «la preocupación es que perderíamos si competimos de frente con los chinos en la inversión», dijo un representante de Mitsubishi Chemical.

A pesar de la creciente escala entre los competidores chinos, BASF de Alemania ve a China como un mercado prometedor donde la demanda crecerá. La compañía se está asociando con un fabricante local para posicionarse para un mercado más grande, otorgando a Red Avenue New Materials la licencia para fabricar y vender PBAT. Red Avenue está construyendo una nueva planta que se lanzará en 2022 con una capacidad anual de 60.000 toneladas.

 
 
 
 
 

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