Los agricultores canadienses ya no tienen que lidiar con el ‘problema de la paja’

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Una reflexión sobre el aporte de las bioenergías

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Una startup canadiense, más precisamente de la provincia de Saskatchewan, ha encontrado la solución a lo que se conoce como el ‘problema de la paja’ que permitirá que los agricultores canadienses puedan continuar con su producción de lino.

El lino es un cultivo muy popular en Canadá. De hecho, el país es responsable de casi el 40% de la producción global. La mayor parte se produce en las provincias del medio oeste.

Pero a pesar de su popularidad, muchos agricultores están abandonando la producción de lino, ya que requiere lidiar con un problema mayúsculo: el residuo de cosecha. El lino deja una cantidad muy grande de rastrojo que debe ser removido antes de encarar una nueva campaña. Históricamente, este rastrojo se quemaba de forma controlada pero eso no es bueno para el planeta y los agricultores lo saben.

En estos años han aparecidos nuevas variedades de semillas de lino que minimizan la cantidad de paja producida, pero los resultados no han sido del todo satisfactorios. El problema de la paja parecía no tener solución. Hasta ahora.

El fundador y director de relaciones de Prairie Clean Energy, Trevor Thomas, vio una oportunidad en el espacio medioambiental, dijo Mark Cooper, presidente y director ejecutivo de la empresa.

Thomas se dio cuenta de la enorme cantidad de rastrojos de lino que se produce en Saskatchewan y comenzó a investigar la posibilidad de utilizar este material como biocombustible. 

“Nos dimos cuenta de que la demanda de fuentes sostenibles, renovables y estables derivadas de biomasa para producir biocombustibles es bastante significativa, y nuestro suministro de paja aquí [en Saskatchewan] es muy abundante”, dijo Cooper. «Pensamos que tal vez había llegado el momento de capitalizar todos los residuos agrícolas».

La startup vio la oportunidad de ayudar a resolver este problema recolectando la paja de lino de los agricultores y procesándola para usarla como biocombustible. Llevaron su idea a los agricultores de la provincia y recibieron comentarios positivos, pero sobre todo mucho interés.  

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«Están muy emocionados», contó Cooper. «Hay alrededor de tres cuartos de millón de toneladas de paja de lino por año que se queman, y a los agricultores no les gusta quemarla porque saben que no es bueno para el medio ambiente y es un peligro de incendio para las propiedades y comunidades circundantes». 

Prairie Clean Energy está investigando, en conjunto con el Grupo de Investigación de Biomasa y Bioenergía (BBRG) de la Universidad de Columbia Británica (UBC) y el departamento de ingeniería de la Universidad de Saskatchewan.

El primer proceso consiste en comprimir la paja de lino en fardos. “Esa es la solución más simple para nosotros: los agricultores empacan el producto, generalmente en fardos redondos, y lo entregan a nuestras instalaciones donde trituramos, secamos, y empacamos el producto comprimido”, explicó Cooper. Luego, se despacha a los clientes para que lo utilicen en calderas fluidizadas o sistemas similares que pueden acomodar el producto empacado. 

Prairie Clean Energy también está explorando la posibilidad de peletizar la paja de lino, trabajando con UBC BBRG para investigar este proceso.  “Lo que nos han dicho los expertos en la industria de los pellets es que, a la larga, la pelletización es la forma más económica de manejar el transporte del producto”, relata Cooper.  

“El trabajo que está haciendo UBC es evaluar qué tan susceptible es la paja de lino a la peletización, qué proceso es necesario para peletizarla, comparar la eficiencia de eso con la eficiencia de empacar y tratar de ayudarnos a comprender qué proceso tiene más sentido para nuestro negocio ”, añadió. 

Dado el predominio del mercado de pellets de madera, Prairie Clean Energy está muy interesada en esta opción. “El mercado de los pellets se comprende mucho más ampliamente y está mucho más desarrollado a nivel mundial y nacional, por lo que creemos que abre muchos mercados si podemos hacer que las economías funcionen”, dijo Cooper. «El desafío es la inversión en infraestructura para la capacidad de producción que queremos hacer, ya que es muy significativo, por lo que tenemos que averiguar los aspectos económicos». 

UBC también está realizando un análisis de la cadena de suministro para comprender la huella de carbono total del ciclo de vida del proceso. Pero la paja de lino es un sumidero de carbono, y este proceso evitaría que la paja se queme en los campos, ambos aspectos positivos, destaca Cooper. 

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Mientras tanto, Prairie Clean Energy está utilizando el método de pacas comprimidas en sus ejecuciones de prueba. Hunterwood Technologies, con sede en Cochrane, Alberta, ha realizado la mayor parte del análisis y la producción de la empresa. Hasta ahora, estas pruebas han demostrado que el biocombustible producido a partir de la paja de lino es muy eficiente. 

“Cuando se seca adecuadamente, la paja de lino produce 18.700 BTU por kg y la composición química es bastante similar a la de la madera”, dijo Cooper. “Desde nuestra perspectiva, como fuente de combustible, es tan bueno como la madera, incluso se quema un poco más caliente. Entonces, es un gran producto «. 

Expansión de la producción

Prairie Clean Energy planea expandir su producción el próximo año para poder producir 20.000 toneladas de producto por mes, o alrededor de 250.000 toneladas por año. 

Mientras que el lino se cosecha típicamente en septiembre y octubre, Prairie Clean Energy planea recolectar paja de lino de los agricultores durante todo el año. «No tenemos la intención de ser estacionales en nuestra entrega, y creemos que proporcionará un suministro constante para la gente», destaca Cooper. 

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En lo que respecta a los clientes, Prairie Clean Energy está manteniendo conversaciones con usuarios industriales en British Columbia, empresas del Reino Unido y empresas de Japón. Una vez que la startup logre un contrato con un cliente, comenzará la construcción de una instalación de producción dedicada en el área de Regina. 

Desafíos logísticos

Existen, por supuesto, algunos desafíos al lanzar un nuevo negocio en un campo relativamente nuevo. «El desafío más grande es la logística y la gestión de la logística al utilizar una materia prima que está dispersa en más de 500 granjas diferentes en un año determinado, y la ubicación de esas granjas y la cantidad de producto que producen de año en año cambia», cuenta Cooper. «Entonces, agregar eso es un gran problema». 

A pesar de la respuesta positiva de los agricultores, la demanda del producto no está al mismo nivel porque los clientes primero deben comprender qué es el producto y cómo funcionará en sus calderas, entre otras cosas, dijo Cooper. “Por lo tanto, solo se necesita tiempo para desarrollar ese mercado”, dice. 

También existen barreras regulatorias dependiendo de la ubicación del cliente. En BC, por ejemplo, si un cliente desea quemar paja de lino, debe incluirse en su permiso de BC Hydro. Esto significa que BC Hydro debe recibir información sobre el producto y los clientes deben pasar por el proceso de obtención de permisos. Mientras tanto, para poder exportar productos a Japón, Prairie Clean Energy tiene que conseguir que su producto sea elegible para la generación de energía con tarifa preferencial (feed-in-tariff). 

Pero la compañía tiene múltiples socios para ayudarlos a superar estos obstáculos regulatorios.  “Tenemos suerte de tener grandes socios aquí en Saskatchewan, como la Asociación de Comercio y Exportación de Saskatchewan, el Ministerio de Comercio y Desarrollo de Exportaciones y el Ministerio de Agricultura, que están trabajando estrechamente con nosotros para agregar todas esas cosas y para ayudar a despejar el camino para que podamos llegar al mercado ”, agrega Cooper. 

Crear conciencia

De cara al futuro, el siguiente paso de la empresa es crear más conciencia sobre la viabilidad de la paja de lino como combustible de biomasa, dice Cooper. También necesitan asegurar clientes que estén preparados para comprar paja de lino de la empresa y luego poner en funcionamiento su planta de producción para poder cumplir con sus compromisos. 

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La compañía también está trabajando para crear más conciencia sobre la biomasa agrícola y apoyar más investigaciones en el campo. Para ayudar a lograr estos objetivos, Cooper y sus socios fundaron recientemente la Prairie Biomass Association. 

“Reconocemos que hay muchas oportunidades en Canadá, especialmente en las región del medio oeste, para el crecimiento del uso de biomasa, fundamentalmente porque tenemos que alejarnos de la quema de carbón y vemos una mayor presión del gobierno federal e internacionalmente para reducir la huella de carbono de nuestro sector energético”, dijo Cooper. 

Solo en la región de las praderas, hay más de dos millones de toneladas por año de biomasa agrícola disponible, dijo. Esta es una gran oportunidad para Canadá, pero es necesario realizar más investigaciones sobre la viabilidad de diferentes productos como la paja de trigo, de cebada y del maíz. 

“Una de las razones por las que queríamos lanzar la asociación es que queremos asociarnos con los grupos de investigación y queremos poner en marcha esa investigación ahora, porque si bien nos centramos en el lino, queremos apoyar y comprender cómo esos otros productos agrícolas se puede utilizar y comercializar”, explicó Cooper. «Porque a medida que el mercado continúa mejorando para la biomasa, creemos que Canadá, que ya es una potencia en el suministro de pellets de madera, puede complementar el mercado de pellets con residuos agrícolas realmente sólidos».

 
 
 
 
 

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