Una de las mayores mineras del mundo produce acero bajo en carbono utilizando residuos de cosecha

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Una de las mayores compañías mineras de Australia y del mundo, Rio Tinto está desarrollando una nueva tecnología innovadora para producir acero con bajo contenido de carbono, utilizando biomasa sostenible en lugar de carbón coquizable durante el proceso de fabricación de acero, en una opción potencialmente rentable para reducir las emisiones de carbono de la industria.

Rio Tinto dijo que durante la última década ha desarrollado un proceso probado en laboratorio que combina el uso de biomasa cruda y sostenible con tecnología de microondas para convertir el mineral de hierro en hierro metálico durante el proceso de fabricación de acero.

Este desarrollo pendiente de patente es una de las vías más prometedoras que la compañía está explorando para tratar de reducir las emisiones en la cadena de valor del acero y ahora está siendo probando en una planta piloto a pequeña escala.

La compañía dijo que si estas pruebas y otras a mayor escala tienen éxito, existe la posibilidad de que, con el tiempo, esta tecnología se escale comercialmente para procesar los finos de mineral de hierro de Rio Tinto.

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El director ejecutivo de Rio Tinto Iron Ore, Simon Trott, dijo que “Nos alientan los primeros resultados de las pruebas de este nuevo proceso, que podrían proporcionar una forma rentable de producir acero con bajo contenido de carbono a partir de nuestro mineral de hierro de Pilbara en Western Australia.

“Más del 70 por ciento de las emisiones de Alcance 3 de Rio Tinto se generan cuando los clientes procesan nuestro mineral de hierro en acero, que es fundamental para la urbanización y el desarrollo de infraestructura a medida que las economías del mundo se descarbonizan. Por lo tanto, aunque todavía es temprano y hay mucha más investigación y trabajo por hacer, estamos ansiosos por explorar un mayor desarrollo de esta tecnología».

El proceso de Rio Tinto utiliza materia vegetal conocida como biomasa lignocelulósica, en lugar de carbón, principalmente como reductor químico. La biomasa se mezcla con mineral de hierro y se calienta mediante una combinación de gas liberado por la biomasa y microondas de alta eficiencia que pueden funcionar con energía renovable.

Los investigadores de Rio Tinto están trabajando con el equipo multidisciplinario del Grupo de Ingeniería de Procesos de Microondas de la Universidad de Nottingham para desarrollar aún más este proceso.

El Jefe de Departamento de Ingeniería Química y Ambiental de la Universidad, el profesor Chris Dodds, dijo que “Es realmente emocionante tener la oportunidad de ser parte de un gran equipo que trabaja en una tecnología que, si se desarrolla a escala comercial, tiene el potencial de tener un impacto global a través de la descarbonización de partes clave del proceso de producción de acero”.

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El uso de biomasa cruda en el proceso de Rio Tinto también podría evitar las ineficiencias y los costos asociados de otras tecnologías basadas en biomasa que primero convierten la biomasa en carbón vegetal o biogás.

La biomasa lignocelulósica incluye subproductos agrícolas (es decir, paja de trigo, rastrojo de maíz, paja de cebada, bagazo de caña de azúcar) y cultivos especiales, que serían fuentes sostenibles para el proceso.

Rio Tinto dijo que no utilizará fuentes de biomasa que apoyen la tala de bosques primarios.

Simon Trott agregó que “Sabemos que existen problemas complejos relacionados con el abastecimiento y el uso de biomasa y hay mucho más trabajo por hacer para que esto sea una solución genuinamente sostenible para la fabricación de acero. Continuaremos trabajando con otros para comprender más sobre estas preocupaciones y la disponibilidad de biomasa sostenible”.

Si la tecnología logra desarrollarse, iría acompañada de un proceso de certificación robusto y acreditado de forma independiente para fuentes sostenibles de biomasa, dijo la empresa en un comunicado.

 
 
 
 
 

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