Porsche se entusiasma con proceso basado en aceites para desbloquear la economía del hidrógeno

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La empresa Hydrogenious LOHC Technologies ha desarrollado una una solución que resuelve los principales desafíos que enfrenta el hidrógeno para convertirlo en la energía del futuro. ¿De que se trata? De envasar el hidrógeno en aceites. La novedosa solución ha despertado el interés de uno de los gigantes de la industria automotriz. La compañía alemana Porsche.

Con varios estados estableciendo fecha de defunción a los los motores a combustión, la industria del automóvil está viviendo un momento único. El salto forzado a la movilidad eléctrica plantea muchos interrogantes, como las autonomías o los tiempos de carga. Sin embargo, estos escollos son casi inexistentes con la utilización del hidrógeno para llenar las baterías de los futuros coches eléctricos.

Pero el hidrógeno presenta otros desafíos de difícil solución. A pesar de ser el elemento más abundante en la naturaleza, no se encuentra como tal. El hidrógeno siempre está formando otros compuestos, siendo el agua el más común. Pero también está presente en todos los seres vivos del planeta, como las plantas o el estiércol de los animales y en los hidrocarburos, de donde hoy se obtiene el 99% del hidrógeno que se consume en el planeta. Además, es extremadamente explosivo, muy liviano y muy corrosivo. Su transporte y gestión requiere es demasiado compleja para que sea económicamente rentable. Al menos hasta ahora.

El hidrógeno en la transición energética

El hidrógeno verde es considerado uno de los componentes más importantes de la transición energética buscada en todo el mundo. Obtenido a través de la electrólisis utilizando energías renovables como la eólica o la solar no emite gases de efecto invernadero, está señalado para desempeñar un papel transformador esencial en muchas áreas de la economía, desde la industria del acero hasta la producción de vidrio.

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Sin embargo el desafío pasa por hacer que esté disponible en cantidades suficientes de una forma económicamente viable. Por tanto, las importaciones de regiones como España, Oriente Medio, África y Australia desempeñan un papel fundamental. Sin embargo, el almacenamiento y transporte de este gas altamente volátil y explosivo ha resultado difícil hasta ahora.

Hidrógeno ‘almacenado’ en aceites

La empresa Hydrogenious LOHC Technologies, con sede en la ciudad de Erlangen, en el norte de Baviera, Alemania ofrece una solución: un proceso que ha desarrollado mediante el cual el hidrógeno verde se une a un aceite. El gas se puede almacenar y transportar en condiciones ambientales. Luego se libera y el aceite se reutiliza para la siguiente carga.

Hydrogenious LOHC Technologies GmbH fue fundada por  el Dr. Daniel Teichmann, ingeniero químico, en 2013. Las cuatro letras mayúsculas del nombre de la empresa provienen de «liquid organic hydrogen carriers» (portadores de hidrógeno en líquidos orgánicos).

Porsche se entusiasma con proceso basado en aceites para desbloquear la economía del hidrógeno
Hydrogenious LOHC Technologies GmbH ha desarrollado una tecnología que une gas hidrógeno altamente volátil con aceite.

Sabiendo que los compuestos orgánicos pueden absorber y liberar hidrógeno en reacciones químicas, Teichmann llegó a la idea de usarlos para almacenar y transportar el gas. Refinó este enfoque en el curso de un programa de investigación en la Universidad Friedrich Alexander de Erlangen-Nürnberg (FAU). La alta densidad de almacenamiento del proceso LOHC le permite manejar cinco veces más hidrógeno por unidad de volumen que en los procesos tradicionales de transporte de hidrógeno a través de su compresión.

Andreas Lehmann, jefe de estrategia de la empresa, destaca un de las virtudes clave que dice potenciará esta tecnología para que llegue a escala comercial. “Podemos utilizar todos los instrumentos de infraestructura que ya existen para combustibles convencionales como el diésel, incluidos los tanques, las estaciones de servicio y los camiones cisterna”.

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Además, el aceite es sumamente estable y seguro porque puede manipularse y almacenarse en condiciones normales. No es explosivo ni volátil y no emite vapores corrosivos tóxicos. El proceso se está probando actualmente en múltiples instalaciones de demostración. El más grande está previsto para CHEMPARK en la ciudad de Dormagen, con una capacidad de almacenamiento prevista de cinco toneladas por día. “Eso significa que hemos alcanzado una escala industrial”, señala Lehmann.

Los gerentes de la empresa con sede en Erlangen están seguros de que no solo los sectores industriales sino también «el transporte se beneficiará de los sistemas de propulsión de hidrógeno y, por lo tanto, de nuestra aplicación LOHC». Lehmann continúa explicando que LOHC permite una infraestructura segura para instalaciones como estaciones de servicio. El proceso también podría utilizarse pronto en el mar.

En julio de este año, la empresa, que ahora posee 45 patentes y emplea a 125 personas, entró en una empresa conjunta con la empresa naviera escandinava Johannes Østensjø dy AS. Se espera que la subsidiaria conjunta Hydrogenious LOHC Maritime AS desarrolle y comercialice una aplicación innovadora basada en LOHC libre de emisiones para el sector del transporte marítimo. El primer carguero equipado con la novedosa tecnología «desarrollada en Erlangen» podría zarpar en 2024.

Apoyo de los grandes jugadores

Los inversores confían en las perspectivas de los jóvenes expertos en tecnología. AP Ventures, la empresa de gestión de capital de riesgo de Anglo American Platinum y la Corporación de Inversiones Públicas de Sudáfrica, se unieron rápidamente. Les siguieron el operador de la terminal petrolera Vopak, el Grupo Winkelmann, la corporación Mitsubishi, el grupo químico Covestro y Hyundai Motor Company.

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En la última ronda de financiación, a estos seis inversores se unieron cuatro más: Jera, la compañía eléctrica más grande de Japón, Temesek, la sociedad de cartera de capital del gobierno de Singapur, Chevron Oil Corporation y el inversor de riesgo Pavilion Capital. “Eso le da a nuestros planes de crecimiento una base financiera y estratégica muy sólida”, dijo Lehmann.

El poder innovador y la tecnología pionera de Hydrogenious fueron galardonados en los Premios Empresariales Alemanes de este año (Deutscher Gründerpreis). El jurado, con representantes de los socios y patrocinadores de DG, incluida la revista Stern, las instituciones de ahorro y préstamo Sparkasse, la televisión ZDF y Porsche, elogió el desarrollo de una tecnología revolucionaria de almacenamiento y transporte que puede facilitar el avance del hidrógeno como vector energético en el siglo XXI.

Hydrogenious fue nominado en la categoría «Up and Coming». Al igual que el resto de finalistas, recibirá cuatro semanas de atención individual y personalizada por parte de la consultora de gestión Porsche Consulting. Michael Tribus, socio senior de Porsche Consulting, destacó que “Hydrogenious controla precisamente la tecnología que puede hacer que el hidrógeno sea un éxito. Queremos ayudar a la empresa a convertirse también en un éxito económico”.

 
 
 
 
 

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