Las Agtech y Foodtech en el centro de las innovaciones tecnologías del sudeste asiático

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La semana pasada, los delegados de las compañías tecnológicas líderes se hicieron presente de manera virtual en Switch, uno de los eventos tecnológicos más importantes del planeta que se desarrolla todos los años en Singapur. En un giro refrescante para un evento históricamente dominado por la discusión de fintech, e-commerce y software empresarial, las Agtech y las Foodtech ocuparon un lugar más destacado en la agenda que nunca.

El portal especializado en tecnologías agrícolas y alimenticias AFN explica que el interés en las Agtech y Foodtech se debe a que la ciudad-estado importa más del 90% de sus necesidades nutricionales y está apostando a la tecnología para garantizarse la seguridad alimentaria. Una tendencia creciente que se aceleró durante la pandemia.

Indicativo del predominio de la industria agroalimentaria en Singapur y el mundo más amplio de la tecnología fue la elección del orador para pronunciar el discurso de apertura en SWITCH: Marcel Smits, presidente de Asia-Pacífico y director global de estrategia corporativa de Cargill.

El hecho de que la gigantesca empresa del mundo de los agronegocios de origen estadounidense haya designado a Smits para ocupar ambos roles al mismo tiempo dice mucho sobre su perspectiva cuando se trata de Asia.

“Hoy [los mercados asiáticos] ya no buscan ponerse al día con sus contrapartes occidentales; en cambio, buscan dar un salto en términos de crecimiento y desarrollo, y serán la columna vertebral de la innovación global durante muchos años”, dijo, señalando las contribuciones de la región en áreas como IA [Inteligencia Artificial], blockchain y realidad aumentada como ejemplos.

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Sin embargo, «si bien la región está prosperando, sectores como la agricultura se han retrasado un poco en la adopción y el aprovechamiento total de estas nuevas tecnologías», continuó.

“La innovación en todas sus formas (tecnología, digitalización e I+D) proporciona los medios para abordar algunos de los mayores desafíos que enfrenta el ecosistema alimentario asiático. Y si bien existen varios desafíos que representan una seria amenaza para el suministro de alimentos de la región, también están creando oportunidades para la innovación”.

En Asia, algunas de las oportunidades de innovación que está explorando Cargill incluyen proteínas alternativas, agricultura vertical, vigilancia de cultivos con drones y tecnología de reconocimiento facial para ganado, dijo Smits.

La tecnología está «interrumpiendo los negocios de Cargill como nunca antes» y es «clave para nuestra estrategia de crecimiento», que comprende tres pilares: personas, asociación y producto, explicó.

Para el primero de ellos, se trata de facilitar una cultura de innovación dentro de la empresa que permita que las ideas florezcan.

Un ejemplo es Cargill Digital Labs, una unidad interna de alrededor de 200 ingenieros que está diseñando y probando soluciones tecnológicas para algunos de los «problemas más urgentes» del sector agroalimentario. Desarrolló Digital Saathi, una aplicación móvil que brinda a los pequeños agricultores socios de Cargill en India acceso a datos ambientales, servicios de agronomía y mercado de insumos. Luego está el motor de crecimiento digital emprendedor de Cargill (o EDGE, para abreviar) que actualmente está incubando alrededor de 10 ‘startups internas’ en todo el mundo.

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El segundo pilar de innovación de la empresa, las asociaciones, nace del hecho de que “reconocemos que no podemos hacer todo esto solos”, dijo Smits. «Cargill siempre ha estado activo en la comunidad de startups y constantemente adopta un enfoque colaborativo hacia la innovación digital».

Se ha asociado con el inversor y acelerador estadounidense Techstars en el programa Farm to Fork de este último; mientras que en el sudeste asiático, ha patrocinado el Grow Asia Digital Directory Showcase, una competencia de lanzamiento de startups dirigida por Grow Asia, una organización sin fines de lucro.

“En algunos casos, Cargill reconoce que las [nuevas] capacidades deben desarrollarse como un esfuerzo colaborativo y cooperativo con otros participantes de la industria”, dijo Smits. «Esto es particularmente cierto para las capacidades que requieren la agregación de datos de toda la industria».

Por eso, dijo, Cargill invirtió en la plataforma de comercio de granos de EEUU. Bushel, que recientemente adquirió GrainBridge, la empresa conjunta de Cargill con ADM, así como la plataforma de manejo de cultivos en surcos FarmLogs.

“Dada la naturaleza física, de alto volumen y de bajo margen del negocio de granos, creemos que las mayores oportunidades son aprovechar la tecnología para reducir la fricción y las ineficiencias en la infraestructura de la cadena de suministro actual”, dijo Smits.

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«La combinación de Bushel y GrainBridge acelera la estrategia original de ADM y Cargill, al tiempo que consolida la posición de tecnología líder de Bushel en el mercado norteamericano». La puesta en marcha «ahora se está moviendo hacia un mercado global más amplio», agregó.

En lo que respecta al producto, el tercer y último pilar de la estrategia de innovación de Cargill, Smits señaló el ejemplo de PlantEver, la marca de proteínas de origen vegetal que la compañía presentó el año pasado en China.

Si bien podemos esperar que Cargill aumente su huella en proteínas alternativas a nivel mundial («para 2030 creemos que el mercado de proteínas alternativas podría alcanzar los 85.000 millones de dólares», según Smits), cabe destacar que la empresa decidió enfocarse en China cuando lanzó PlantEver. Otra decisión estratégica que subraya la importancia que Cargill otorga a Asia para su crecimiento a largo plazo.

La industria agroalimentaria «ha estado durante mucho tiempo, durante muchas décadas, acostumbrada a pequeñas innovaciones incrementales, y de repente, vemos que comienza a llegar mucho dinero, y ahora estamos mirando un futuro de innovaciones revolucionarias», dijo Smits. «Creo que hay muchas razones para asumir que Asia liderará ese proceso innovador».

 
 
 
 
 

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