sábado, junio 15, 2024
 

La bioeconomía del Guayule florece en el desierto de Arizona

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Investigadores de la Universidad de Arizona están colaborando con Bridgestone Americas Inc. en el desarrollo de una variedad innovadora de caucho natural obtenido de una fuente más sostenible que puede prosperar en las difíciles condiciones del suroeste árido de los Estados Unidos.

Encabezado por Kim Ogden, jefa del Departamento de Ingeniería Química y Ambiental, este proyecto tiene como objetivo cultivar y procesar guayule, un arbusto perenne resistente que podría servir como una alternativa viable de caucho natural. El proyecto, que cuenta con un presupuesto de 70 millones de dólares, tiene una duración prevista de 5 años.

Hasta ahora el caucho natural se obtiene de una sola especie, la Hevea brasilensis (también conocida como árbol del caucho), que se cultiva casi exclusivamente en el sudeste asiático. Tener una única fuente de caucho a nivel mundial significa que el suministro de este material crítico puede ser precario y estar sujeto a la volatilidad del mercado, sobre todo porque la especie es susceptible a enfermedades, particularmente a la enfermedad de caída de hojas. Además, el precio del caucho se ve afectado por el aumento de los costos laborales y existe la posibilidad de un desorden geopolítico, dijo Ogden.

“Existe un gran riesgo, además de problemas en la cadena de suministro, cuando todo el caucho natural proviene de una región del mundo”, dijo Ogden. «El objetivo de Bridgestone y de las demás empresas de neumáticos es encontrar fuentes nacionales fiables de caucho».

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Los científicos han puesto sus ojos en el guayule como productor de caucho durante más de un siglo, dijo David Dierig, gerente de operaciones agrícolas en Bridgestone. El arbusto, que madura en solo dos años, es originario del desierto de Chihuahua en el norte de México y el sur de Nuevo México. «La gente había mirado esta planta desde la Primera Guerra Mundial, y durante la Segunda Guerra Mundial hubo un montón de investigación porque se cortó nuestro suministro de caucho»,dijo el ejecutivo.

La Ley de Emergencia del Caucho, aprobada por el Congreso en 1942, instruyó a los científicos a encontrar fuentes alternativas de caucho, y el guayule estaba en la mezcla. «Probablemente tenían alrededor de 30,000 acres plantados aquí en Arizona, y encontraron muchas facetas que eran ventajosas», dijo Dierig.

El interés por el guayule finalmente se desvaneció y el árbol de caucho siguió siendo la única fuente de caucho industrial. Si bien el caucho sintético, un material derivado del petróleo, es apto para usos limitados, no tiene la resiliencia del caucho natural y no se puede utilizar en los productos más exigentes, como llantas de avión o llantas para vehículos agrícolas grandes, por lo que la necesidad de una nueva fuente de caucho se ha vuelto cada vez más apremiante. «Reducir la cantidad de caucho que importamos del sudeste asiático también ayudará con la biodiversidad y el cambio climático», agregó Dierig.

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Para apoyar a los agricultores en la transición de cultivos convencionales como alfalfa, algodón y trigo a los cultivos de guayule, el Departamento de Agricultura de Estados Unidos ha otorgado 35 millones de dólares para este proyecto, mientras que Bridgestone ha proporcionado una contrapartida igual.

La subvención financiará el desarrollo y el refinamiento del cultivo de guayule con prácticas climáticamente inteligentes, dijo Ogden. “Queremos usar menos agua, instalar sistemas de riego para evitar el riego por inundación, usar menos fertilizantes y educar a los productores”, dijo. «Si está buscando una evaluación del ciclo de vida de un gran sistema, esto reducirá los gases de efecto invernadero».

A diferencia de los cultivos anuales, que requieren labrar la tierra cada vez que se plantan o cosechan los cultivos, el guayule es perenne. Eso hace que la agricultura sin labranza y con poca labranza sea una práctica viable, y es un método para almacenar dióxido de carbono en el suelo en lugar del aire, lo que se conoce como secuestro de carbono. Además, el guayule tiene propiedades naturales que ahuyentan a los insectos, por lo que no se necesitan insecticidas una vez que las plantas alcanzan la madurez temprana.

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A pesar de lo prometedor que es el guayule como fuente de caucho natural, producir caucho por sí solo no es económicamente viable, por lo que Ogden está trabajando para encontrar productos adicionales que puedan derivarse del guayule y comercializarse para complementar los ingresos de la fabricación de productos de caucho. Además de un contenido de caucho de alrededor del 5%, el guayule también tiene un contenido de resina de 7% a 9%, que podría usarse para fabricar adhesivos naturales y repelentes de insectos. El resto de la planta es biomasa leñosa que podría convertirse en biocombustible o utilizarse para fabricar tableros de partículas.

Entre los colaboradores en este proyecto se encuentran las Tribus Indias del Río Colorado, la Universidad Estatal de Colorado, agricultores locales y OpenET, una asociación público-privada que promueve la gestión responsable del agua.

Bridgestone lleva trabajando en el desarrollo del guayule desde 2012, cuando estableció un centro de investigación y procesamiento en Mesa, Arizona. En la actualidad, la compañía opera tanto la planta de procesamiento en Mesa como una granja de guayule de 115 hectáreas en Eloy, Arizona. Además, tienen planes de expandir su superficie de cultivo a 8.000 hectáreas en los próximos años, colaborando con agricultores nativos americanos en tierras tribales y con otros agricultores de la zona.

«En última instancia, esperamos tener alrededor de 4.000 hectáreas cultivadas, distribuidas en 15 o 20 instalaciones en todo el suroeste», dijo Diering

 
 
 

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