La bacteria ‘E. coli’ como base para crear biodiesel, plásticos, polímeros y productos farmacéuticos

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La estudiante de posgrado en Ingeniería Mecánica de la Universidad del Estado de Louisiana (Estados Unidos) Tatiana Mello, de origen brasileño, está trabajando actualmente en el campo de la ingeniería genética con el fin de optimizar la bacteria ‘E. Coli’. El objetivo es utilizar esta bacteria como base para producir bioproductos, como el biodiesel, de manera rentable.

En la actualidad, las principales materias primas utilizadas para producir biodiesel en Estados Unidos son la soja y el aceite de maíz. “La producción actual es suficiente para la alimentación, y con el excedente no se sabía qué hacer y se empezó a producir biodiesel. Este mercado está creciendo y se espera que dentro de unas décadas el excedente de estos productos no sea suficiente. La ‘E. coli’ es barata y abundante, y puedes modificarla genéticamente para satisfacer esta necesidad», apunta la investigadora.

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Mello propone utilizar la bacteria ‘E. coli’ para expandir la producción de biodiesel creando un nuevo tipo de materia prima. Esta materia prima también serviría para fabricar plásticos, polímeros y productos farmacéuticos, a partir del malonil-CoA. El malonil-CoA se encuentra en las bacterias de los humanos, como ‘E. coli’, y desempeña funciones importantes en la regulación del metabolismo de los ácidos grasos y la ingesta de alimentos. También es un enfoque atractivo para el desarrollo de fármacos.

«La maximización del malonil-CoA es el objeto de mi investigación porque es un precursor de muchas cosas», apunta. «Tenemos este método y está funcionando, pero necesitamos que los socios de la industria lo amplíen», dijo.

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Después de obtener su Licenciatura en Ciencias Biológicas en la Universidad de Campinas (Unicamp) en São Paulo, Mello decidió que necesitaba una licenciatura más para aplicar su conocimiento científico. «Primero me metí en biología porque me interesaba estudiar la vida», recuerda. «Me fascinó. Cuando estaba terminando mi Licenciatura en biología, me di cuenta de que no podía aplicar nada a lo que estaba estudiando. Necesitaba biorreactores y maquinaria. Así que decidí obtener una Licenciatura en Ingeniería», añade.

Mello ha hablado sobre su investigación en la reciente Conferencia y Exposición Nacional sobre Biodiesel en San Diego. Ella forma parte de la próxima generación de científicos para el biodiesel.

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