Por el descubrimiento de la edición genómica, dos científicas ganan el premio Nobel de Química

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Emmanuelle Charpentier y Jennifer Doudna recibieron el Premio Nobel de Química 2020 por el desarrollo de un método para la edición del genoma.

«Esta tecnología ha tenido un impacto revolucionario en las ciencias de la vida, está contribuyendo a nuevas terapias contra el cáncer y puede hacer que el sueño de curar enfermedades hereditarias se hagan realidad», dijo el Comité Nobel al anunciar el premio.

Charpentier y Doudna descubrieron una de las herramientas más afiladas de la tecnología genética: las tijeras genéticas CRISPR/Cas9. Con esto, los investigadores pueden cambiar el ADN de animales, plantas y microorganismos con una precisión extremadamente alta.

Las herramientas de edición de genes CRISPR/Cas9 han revolucionado las ciencias de la vida molecular, han brindado nuevas oportunidades para el fitomejoramiento, están contribuyendo a terapias innovadoras contra el cáncer y pueden hacer realidad el sueño de curar enfermedades hereditarias, según un comunicado de prensa del comité Nobel.

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Cuando Charpentier y Doudna investigaron el sistema inmunológico de una bacteria Streptococcus, descubrieron una herramienta molecular que se puede utilizar para hacer incisiones precisas en material genético. Lograron recrear las tijeras genéticas de las bacterias en un tubo de ensayo y simplificaron sus componentes moleculares para que fueran más fáciles de usar.

Sarah Norcross, directora de Progress Educational Trust, dijo que la pareja había «ideado un medio sin precedentes poderoso y preciso para cambiar las secuencias de ADN en las células vivas».

«Todavía existe un gran potencial para que CRISPR brinde más beneficios a la humanidad, siempre que se utilice de manera diligente y bien regulada», agregó Norcross.

Las herramientas de edición de genes CRISPR/Cas9 permiten cambiar fácilmente el código de la vida en el transcurso de unas pocas semanas, lo que solía ser un proceso difícil y que requería mucho tiempo. «Hay un enorme poder en esta herramienta genética, que nos afecta a todos. No solo ha revolucionado la ciencia básica, sino que también ha dado lugar a cultivos innovadores y dará lugar a nuevos tratamientos médicos», dijo Claes Gustafsson, presidente del Comité Nobel for Chemistry, en un comunicado de prensa.

Desde que Charpentier y Doudna descubrieron las herramientas CRISPR/Cas9 en 2012, su uso se ha disparado, según un comunicado de prensa del comité Nobel. La tecnología ha contribuido a muchos descubrimientos importantes en la investigación básica, mientras que los investigadores de plantas han podido desarrollar cultivos que resisten el moho, las plagas y la sequía, según el comunicado.

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Por su parte, Tom Welton, presidente de la Royal Society of Chemistry dijo que «la capacidad de editar genes proporciona un conjunto de herramientas increíbles para la investigación científica que beneficiará a la humanidad durante las generaciones venideras, desde la lucha y prevención de enfermedades hasta la alimentación de nuestra creciente población mundial».

«También me complace enormemente ver que el comité Nobel ha elegido honrar a dos mujeres líderes en la investigación activa: su trabajo en equipo es un ejemplo de cómo los avances científicos se basan en una comunidad de investigadores verdaderamente global y pueden convertirse en modelos a seguir para los aspirantes científicos de todos los géneros», agregó.

Una nueva herramienta tan poderosa invariablemente plantea preguntas sobre cómo se debe usar de manera ética, especialmente considerando que un investigador en China usó esta técnica de manera controvertida para alterar genéticamente a los bebés.

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Cuando ese científico describió su trabajo en la modificación de embriones humanos, Doudna dijo que estaba «horrorizada y atónita». Ella pidió la regulación de la tecnología, escribiendo que «asegurar el uso responsable de la edición del genoma permitirá que la tecnología CRISPR mejore el bienestar de millones de personas y alcance su potencial revolucionario».

Doudna nació en Washington, DC y es profesora en la Universidad de California, Berkeley. Charpentier nació en Juvisy-sur-Orge, Francia y es director de la Unidad Max Planck para la Ciencia de los Patógenos, Berlín, Alemania. Dividirán el premio de este año,  10 millones de coronas suecas (1,1 millones de dólares).

Que dos mujeres compartan el Premio Nobel de Química es inusual. Entre 1901 y 2020 se ha otorgado a 185 personas, y solo siete de ellas han sido mujeres. En los últimos años, los comités del Nobel han estado tratando de aumentar la diversidad de investigadores nominados para los premios Nobel de ciencia, que han sido criticados por ignorar históricamente los logros tanto de las mujeres como de las personas de color.

 
 
 
 
 

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