La compañía energética que alguna vez fue etiquetada como la mayor contaminante de Europa Occidental planea convertirse en el primer negocio negativo en carbono del mundo en 10 años.

El propietario de la central de energía Drax, que llegó a ser un gigante del carbón, es la primera compañía en el mundo en establecer planes para absorber más emisiones de carbono del aire de las que generará en 2030.

La ambición audaz se basará en su trabajo para transformar la planta Drax en North Yorkshire de una de las estaciones de energía más sucias a un gigante de energía renovable y pionera en la captura de carbono.

Durante décadas, la central eléctrica más grande del Reino Unido emitió millones de toneladas de dióxido de carbono a la atmósfera quemando carbón para producir electricidad. En los últimos años, Drax ha convertido sus enormes unidades de generación de carbón para funcionar con biomasa renovable, o pellets de madera.

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La transformación ha requerido subsidios de aproximadamente £ 2 millones U(USD 2,63 millones) por día. La próxima fase de su plan de acción climática requerirá más apoyo del gobierno para desarrollar la tecnología que pueda capturar las millones de toneladas de emisiones de carbono de la planta antes de almacenarlas permanentemente en cavernas subterráneas.

Will Gardiner, director ejecutivo de Drax, dijo que la bioenergía con captura de carbono (BECC) es fundamental para vencer la crisis climática y crear una economía sostenible.

“La ambición de Drax es ser carbono negativo para 2030. Después de ser pionero en el uso de biomasa sostenible, Drax ahora produce el 12% de la electricidad renovable del Reino Unido. Con la política correcta de emisiones negativas podemos hacer mucho más, eliminando millones de toneladas de emisiones de la atmósfera cada año ”, dijo.

«El gobierno del Reino Unido está trabajando en un marco de política e inversión para alentar las tecnologías de emisiones negativas, que permitirán que el Reino Unido sea el hogar de la primera compañía de carbono negativo del mundo», agregó Gardiner.

La contabilidad de carbono de Drax se basa en cálculos de ahorro de emisiones al principio y al final de un proceso de BECC. Afirma que el ciclo de vida del proyecto eliminaría más emisiones de carbono de las que produce, lo que significa que crearía efectivamente una fuente de energía con carbono negativo.

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El primer ahorro de carbono se registra cuando los árboles que se cultivan para producir pellets de biomasa absorben las emisiones de carbono del aire a medida que crecen. La segunda tiene lugar en la planta de energía, ya que la tecnología de captura de carbono atrapa las emisiones creadas al quemar la madera.

El asesor climático oficial del gobierno, el Comité sobre Cambio Climático, dijo que la captura de carbono, utilizada junto con la bioenergía y en la industria pesada, es vital si el Reino Unido espera cumplir sus objetivos climáticos para 2050 .

Drax es parte de una alianza de compañías que esperan hacer de la región de Humber, una de las zonas industriales más contaminantes del Reino Unido, carbono neutral al capturar carbono de fábricas y productores de hidrógeno de bajo contenido de carbono. Si su plan funciona, el Reino Unido salvaguardaría miles de trabajos en la producción y produciría suficiente hidrógeno para eliminar los gases de alto contenido carbono del Reino Unido.

Pero el uso de BECC no está exento de críticas. Las preocupaciones son dobles: muchos académicos y ambientalistas internacionales han advertido que sigue habiendo incertidumbres significativas sobre la contabilidad de carbono de los proyectos BECC. Otros han dicho que a menos que el lento progreso de la captura de carbono pueda acelerarse, los beneficios completos de la bioenergía no se realizarán.

Este año, un informe del Instituto Grantham en el Imperial College de Londres dijo que los BECC pueden incluso aumentar las emisiones de carbono en la atmósfera a corto plazo al transferir el riesgo ambiental de la atmósfera a la tierra.

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El informe dijo que todavía había incertidumbres sobre el «potencial real de eliminación de carbono de los BECC» porque los estudios hasta la fecha se habían basado en una serie de suposiciones complejas que aún no se habían probado a escala.

Un informe encargado por la Fundación Packard dijo que la quema de biomasa para electricidad podría crear un problema de «doble clima». A corto plazo, quemar biomasa sin captura de carbono podría aumentar las emisiones más rápido de lo que la regeneración de los árboles es capaz de absorber el carbono. A largo plazo, la producción extensiva de biomasa podría conducir a la deforestación y la degradación de la tierra, lo que contribuiría al aumento de las emisiones climáticas.

Drax defiende con firmeza el récord de sostenibilidad de su cadena de suministro de biomasa. Sus pellets de madera, enviados desde los EEUU., están elaborados principalmente de residuos de aserraderos y el crecimiento excesivo de bosques, que se eliminan cuidadosamente para mejorar la calidad de los bosques. Drax se ha comprometido a nunca obtener biomasa de las prácticas agrícolas que conducen a la deforestación.

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La compañía captura una tonelada de carbono por día de su proyecto piloto de BECC y está presionando al gobierno por los subsidios que necesitará para ayudar a que este proyecto crezca a una escala que pueda marcar una diferencia en las ambiciones climáticas del Reino Unido.

Según las estimaciones de Drax, el proyecto capturaría suficientes emisiones de carbono para compensar la contaminación de sus otras plantas de energía de combustibles fósiles también. La compañía adquirió una serie de viejas plantas de gas de Scottish Power el año pasado y recientemente obtuvo el apoyo del gobierno para convertir algunas unidades que funcionan con carbón para que funcionen con gas, a pesar de la oposición de los grupos ecologistas que creen que no se deben habilitar nuevas plantas que consuman combustibles fósiles.

Invertir en energía a gas puede no ser una estrategia obvia para una compañía que emprende los objetivos climáticos más ambiciosos de cualquier compañía en el mundo, pero el camino hacia un Drax negativo en carbono nunca fue fácil.