¡Explosivo! Los nuevos misiles Tomahawk funcionan con maíz

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El Laboratorio Nacional de Los Álamos (LANL), uno de los más prestigiosos de EEUU, ha desarrollado un nuevo biocombustible para reemplazar el JP-10, el combustible que alimenta los aviones militares y los misiles de crucero.

Los Tomahawks de la Marina de EEUU. son misiles de crucero de largo alcance para todo tipo de clima. Pueden cambiar de rumbo instantáneamente en el aire y alcanzar objetivos que requieren gran precisión. Se llevan lanzados más de 2.300 misiles Tomahawks en combate, y siguen siendo una parte crítica de la defensa moderna de Estados Unidos. Pero en contraste con su confiabilidad de rendimiento, el abastecimiento del combustible que requeiren los Tomahawk, llamado JP-10, se está convirtiendo en un gran desafío.

Los métodos actuales de producción de JP-10 se basan en moléculas derivadas del petróleo. Para reducir la dependencia estadounidense de los combustibles fósiles, el Departamento de Energía pidió a los científicos de Los Alamos que encuentren un proceso de producción alternativo de JP-10. Los científicos llevaron ese desafío un paso más allá al hacer que el proceso fuera más verde y limpio.

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«Hemos patentado un proceso de producción para elaborar JP-10 a partir de materias primas renovables domésticas, como la harina de maíz», dijo Andrew Sutton, químico especialista en conversión de biomasa. «Lo que significa que podemos hacer nuestro propio combustible de principio a fin dentro de Estados Unidos».

El JP-10 producido a partir del proceso de Sutton funciona igual que el JP-10 a partir de moléculas derivadas del petróleo. «Es el mismo producto, pero con un mejor proceso. Mejor porque su producción no requiere ácidos fuertes, lo que provoca una significativa reducción de desperdicios químicos. Además, las materias primas derivan de biomasa, son renovables, y su uso en el nuevo proceso impulsa la agricultura estadounidense», agregó.

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Un misil de crucero de ataque terrestre Tomahawk disparado desde el USS San Jacinto en 2003.

«Nuestro proceso apoya los trabajos domésticos y simultáneamente brinda seguridad a nuestra nación», dice el químico de síntesis Cameron Moore. «Por ejemplo, las empresas productoras del bioetanol de maíz doméstico, que se utilizada en la mezcla de gasolina en un 10 por ciento, ahora pueden destinar los subproductos de su proceso para la elaboración JP-10». Lo que alguna vez fue un subproducto de bajo valor de la producción de etanol de maíz ahora puede ser un coproducto rentable y de alto valor. El proceso de producción JP-10 de Sutton y Moore está ayudando a diversificar lo que alguna vez fue un nicho de mercado.

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Y al mismo tiempo que la economía doméstica se verá reforzada por este proceso alternativo, el costo de JP-10 puede reducirse significativamente, en aproximadamente un 50 por ciento, bajando el precio actual de U$S 7,26 porlitro a tan solo U$S 2,82. Por lo tanto, nuestro suministro de combustible Tomahawk será más confiable y más rentable.

El éxito de Sutton se relaciona directamente con el futuro de JP-10, ya que una vez que el costo del JP-10 se reduce lo suficiente, puede considerarse para muchas más aplicaciones de aviación. «En este momento», dice Sutton, «el JP-10 alimenta los misiles de crucero Tomahawk, pero también está siendo considerado como un posible combustible para aviones de alta densidad de energía».

Esta podría ser una gran ventaja táctica para el ejército de EEUU. Un combustible de alta densidad energética permite que los aviones no tengan que cargar tanto peso en combustible. Esto puede traducirse en vuelos más largos o más armas transportadas.

 
 
 
 
 

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